Así vigilan desde el cielo la isla de plástico que amenaza el Pacífico

La tecnología satelital permite retirar decenas de toneladas de basura fuera del océano

J. A. G. Madrid

Entre las coordenadas 135° a 155°O y 35° a 42°N se encuentra un sexto continente... de plástico. También conocida como «isla basura» en el Pacífico, entre California y Hawai, donde cuatro corrientes oceánicas convergen para crear un vórtice que recoge enormes cantidades de plásticos.

Su superficie se estima entre 710.000 y hasta 1,7 millones de kilómetros cuadrados. Pero, pese a su tamaño, es difícil de ver incluso con fotografías satelitales y no es posible localizarla con radares.

A mediados de noviembre el Instituto Ocean Voyages retiró de este lugar más de 40 toneladas de redes de pesca y plástico en una misión que duró cerca de 25 días. «La tecnología satelital desempeñó un papel clave en nuestro esfuerzo de recuperación, al ofrecer una solución innovadora para encontrar áreas de contaminación plástica densa», apunta Mary Crowley, fundadora y directora ejecutiva del instituto.

Con aviones no tripulados logró encontrar plásticos adicionales a la «isla de la basura». Además, dispuso de yates y barcos con conexión satélite para encontrar botellas de detergente, cajas de cerveza y refrescos, botellas de lejía y de limpieza, muebles de plástico, correas de embalaje, baldes, juguetes para niños y miles de tipos de plástico en el océano.

Una serie de satélites trasladan en tiempo real la ubicación de los plásticos y permiten al Ocean Voyages recuperar deshechos que navegan a la deriva por esta zona oceánica. La efectividad de la misión ha permitido programar ya otra similar de tres meses para 2020.

El Instituto OV colaboró con Nikolai Maximenko y Jan Hafner, de la Universidad de Hawái, coordinando el proyecto FloatEco. Financiado por la NASA, estudia los procesos físicos que controlan la deriva de desechos marinos a gran distancia y su acumulación en áreas del océano, así como los procesos biológicos que controlan la evolución del ecosistema.